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Wilhelm Wundt (1838-1920) ha sido llamado “padre de la psicología” por haber fundado el primer laboratorio de psicología experimental en Leipzig, Alemania en 1879. Con él nació la psicología experimental en Europa. Publicó un libro en dos partes (1833 y 1834) titulado Principios de la psicología fisiológica en la que utilizaba un modelo estructuralista para explicar la llamada por él “mente humana”. El afirmaba que la mente debía ser estudiada objetiva y científicamente; para él la mente era un proceso natural como cualquier otro. Utilizó como método la introspección analítica que utilizaba a la misma mente (consciente) vía auto-observación y reporte verbal de estímulos visuales, auditivos, táctiles, y afines, de controles experimentales.

Le interesaba encontrar las unidades básicas del pensamiento. Imagínense, por ejemplo, una manzana; podemos decir: es una fruta comestible. Pero según Wundth, hemos hecho asociaciones con experiencias pasadas para decir eso; porque todo lo que hemos observado es, simplemente, un objeto más o menos redondo de color rojo o verde. Lo que buscaba Wundth y sus colaboradores en su laboratorio era desnudar las percepciones de sus asociaciones con el propósito de encontrar los átomos del pensamiento.

Aunque, las investigaciones de Wundth pudieran parecernos banales en estos tiempos, debemos saber que fue él quien introdujo las observaciones y experimentaciones precisas marcando el origen de la psicología como ciencia. Fue Edgard B. Titchener (1867-1827) un discípulo de Wundt, quien dio el nombre de estructuralismo a los trabajos de su maestro. Igual que Wundt, Titchener pensaba que la mente o conciencia debía descomponerse en sus unidades elementales para poder estudiarla. Titchener descompuso la experiencia en tres unidades fundamentales: sensaciones físicas (incluyendo colores y sonidos), afectos (emociones o sentimientos) e imágenes (tales como recuerdos y sueños). De esta forma concluyó que la estructura de la mente consistía en sensaciones, sentimientos e imágenes separadas. El objeto de la psicología consistía, entonces, en identificar estos elementos y mostrar como se combinan. La combinación de estos elementos llevó a Titchener a concebir el término estructuralismo.

 

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